Telescopio de la NASA capta estallido de rayos X en el espacio

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El telescopio Explorador de Composición Interior (NICER) de la estrella de neutrones de la NASA en la Estación Espacial Internacional detectó un repentino aumento de rayos X a las 10:04 pm EDT del 20 de agosto. El estallido fue causado por un destello termonuclear masivo en la superficie de un púlsar , los restos aplastados de una estrella que hace mucho tiempo explotó como una supernova.

La explosión de rayos X, la más brillante vista por NICER hasta ahora, provino de un objeto llamado SAX J1808.4-3658, o J1808 para abreviar. Las observaciones revelan muchos fenómenos que nunca se han visto juntos en una sola explosión. Además, la bola de fuego en descenso se iluminó brevemente por razones que los astrónomos aún no pueden explicar.

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"Esta explosión fue sobresaliente", dijo el investigador principal Peter Bult, astrofísico del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, y la Universidad de Maryland, College Park. "Vemos un cambio de dos pasos en el brillo, que creemos que es causado por la expulsión de capas separadas de la superficie del púlsar, y otras características que nos ayudarán a decodificar la física de estos poderosos eventos".

La bola de fuego continuó desarrollándose durante otros dos segundos y luego alcanzó su punto máximo, expulsando la capa de helio más masiva. El helio se expandió más rápido, superó la capa de hidrógeno antes de que pudiera disiparse y luego disminuyó la velocidad, se detuvo y volvió a asentarse en la superficie del púlsar.

The Astrophysical Journal Letters ha publicado un artículo que describe los hallazgos y está disponible en línea .

La explosión, que los astrónomos clasifican como un estallido de rayos X tipo I, liberó tanta energía en 20 segundos como lo hace el Sol en casi 10 días. El detalle que NICER capturó en esta erupción récord ayudará a los astrónomos a afinar su comprensión de los procesos físicos que impulsan los brotes termonucleares de esta y otros púlsares explosivos. 

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