Neumonía: ¿Que es, síntomas, causas y tratamiento?

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La neumonía es una infección en uno o en los dos pulmones caracterizada por la multiplicación de microorganismos en el interior de los alvéolos, lo que provoca que aparezca una inflamación con daño pulmonar. 

Según los datos del Instituto Nacional de Estadística, la neumonía provoca entre 9.000 y 10.000 muertes cada año en España. Además, el incremento en la esperanza de vida y la mayor supervivencia de pacientes con enfermedades crónicas y/o con inmunodeficiencias hace prever que la población susceptible continúe en aumento en los próximos años, tal y como destacan desde la Sociedad Española de Neumología y Cirugía Torácica (Separ).

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La neumonía suele aparecer en los dos extremos de la vida del ser humano: es frecuente en niños menores de 5 años y en adultos mayores de 65 años. 

“Las personas con más probabilidad de tener una neumonía son personas con enfermedades respiratorias crónicas, como la EPOC, que es la más frecuente”, explica Charo Menéndez, neumóloga y directora del Año SEPAR 2019 de las Infecciones Respiratorias.

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La especialista indica que también hay más riesgo de que la neumonía aparezca en personas con cardiopatías y diabéticos, enfermos renales o neurológicos. “Un grupo de especial riesgo son las personas trasplantadas porque llevan medicación con inmunosupresores que les debilitan las defensas y también las personas con tratamientos para el cáncer”.

Causas

Las neumonías se desarrollan cuando un germen infeccioso invade el tejido pulmonar. Estos gérmenes pueden llegar al pulmón por tres vías distintas: por aspiración desde la nariz o la faringe, por inhalación o por vía sanguínea.

Las bacterias constituyen la causa más común de neumonía y, especialmente, la bacteria Streptococcus pneumoniae, conocida como neumococo. Los virus también son una causa común de neumonía; por ejemplo, el virus de la gripe, la varicela, el sarampión o la tosferina.

Síntomas

Algunos casos debutan como una neumonía típica, que consiste en la aparición en varias horas o entre 2 y 3 días de tos con expectoración purulenta o herrumbrosa, en ocasiones con sangre, con dolor torácico y fiebre con escalofríos.

Otras neumonías, llamadas atípicas, tienen síntomas más graduales  que consisten en décimas de fiebre, malestar general, dolores musculares y articulares, cansancio y dolor de cabeza. La tos es seca, sin expectoración, y el dolor torácico es menos intenso.

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La mayoría de las neumonías tienen características de ambos grupos. Si la neumonía es extensa o hay enfermedad pulmonar o cardiaca previa, puede que el paciente tenga también dificultad respiratoria. Además, si los gérmenes pasan a la circulación sanguínea, producen una bacteriemia que puede conducir a un shock séptico, con riesgo para la vida.

En personas con edad avanzada los síntomas pueden ser más inespecíficos y aparecer como cuadros con menos manifestaciones. En estos casos puede cursar como confusión, malestar general y disminución del nivel de conciencia.

Prevención

Tal y como señala la neumóloga de SEPAR, Charo Menéndez, la primera forma de prevenir la neumonía es vacunarse contra la gripe y contra el neumococo. Otras medidas de prevención en población sana son:

  • No fumar (en este punto están incluidos tanto los cigarros y los puros convencionales como los cigarros electrónicos, el vapeo o el tacaco de liar). "El tabaco daña nuestras defensas respiratorias y aumenta por cuatro el riesgo de padecer una neumonía", advierte Eva de Santiago, neumóloga en el Hospital Universitario del Henares.
  • No consumir alcohol. 
  • Mantener una buena higiene de los dientes y la boca para evitar que se forme placa en la boca y se dé la colonización de la boca por microorganismos. 
  • Comer adecuadamente. 

Una de las pautas más importantes que deben seguir los pacientes es cumplir exactamente el número de días de tratamiento.

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